Il Buena Vista Social Club era un club dell'Avana, in Cuba, attivo dal 1932, riservato ai neri durante gli anni della dittatura di Fulgencio Batista, diventando un luogo popolare per i musicisti che lì si incontravano e suonavano nel corso del 1940.
Con la vittoria della rivoluzione castrista nel 1959, e le nuove tendenze sociali che aprivano a nuove forme artistiche cercando in ogni modo di chiudere con il passato e i suoi simboli, il club fu chiuso assieme a tutti quei luoghi che potevano essere ritenuti retaggio del degrado del passato.

Quasi quarant'anni dopo la chiusura del club, nel 1995, González in collaborazione con Nick Gold, presidente della World Circuit Records, realizzano il progetto di produrre un disco allo scopo di riunire alcuni musicisti affermati, ma un po' dimenticati e riscattare il genere delle big band di jazz afrolatino.
Ecco che la Afro Cuban All Stars mette insieme Compay Segundo, Ibrahim Ferrer, Manuel "Puntillita" Licea, José Antonio (Maceo), Pío Leyva, Raúl Planas, oltre a musicisti della stazza di Manuel "Guajiro"Mirabal, Javier Zalba, Orlando López (Cachaíto), Rubén González, Miguel Angá.
Solo nel 1996 vengono pubblicati tre dischi, tra cui Buena Vista Social Club e A toda Cuba le gusta. Il primo vince il Grammy del 1998, nella categoria della musica tradizionale oltre ad essere un enorme successo di pubblico e il disco cubano più venduto di tutti i tempi con oltre otto milioni di copie.

Nel 1999, Wim Wenders dirige un documentario sull'intera vicenda della produzione e sui membri dell'orchestra, anch'esso intitolato Buena Vista Social Club.
Il musicista Ry Cooder, invitato da Wenders, va alla scoperta dei musicisti del Buena Vista Social Club di Havana. I talenti che ospitava, erano enormi, ma sconosciuti al grande pubblico.
Wenders, col suo stile rigoroso, reale-espressionista racconta la loro storia, lunga, misera e magnifica. I personaggi sono: Ibrahim Ferrer, cantante, Ruben Gonzalez, chitarrista, Manuel "Puntillita" Licea, pianista, Omara Portuondo, l'Edith Piaf cubana, Manuel Galban, chitarrista.
Tutti oltre gli ottanta, qualcuno oltre i novanta. Il regime di Castro, inibendo loro il resto del mondo, li ha costretti a una vita povera anche se non infelice: lo dicono continuamente "la fortuna di essere cubano".
E naturalmente Wenders non ignora L'Havana, la povertà, i colori, le vecchie Cadillac rimaste lì dai tempi di Batista, gli alberghi lussuosi rovinati dal vento e dal mare e lasciati a marcire, le prostitute, i mendicanti, i bambini che rincorrono i turisti. Il film comincia col grande concerto di New York del gruppo, e ricordo dopo ricordo ritorna al concerto. Da allora i musicisti, vitali, eterni, girano i teatri del mondo e vendono milioni di dischi.
Con il film documentario sui super abuelos, i super nonni, musicisti cubani tra i settanta e i novant’anni che perpetravano la tradizione del son, del bolero e del cha cha cha, il fenomeno Buena Vista Social Club non solo non è mai tramontato, ma è cresciuto costantemente, portando in centinaia di concerti, rigorosamente sold out, la magia, i colori e i ritmi della musica popolare cubana.
Nel 1999 la pellicola ottenne il plauso della critica, ricevendo una nomination all'Oscar per il miglior documentario vincendo numerosi riconoscimenti, tra cui Miglior Documentario agli European Film Awards.
Il successo di entrambi di film e di album scatenò una ripresa di interesse internazionale per la musica tradizionale cubana e musica latino americana in generale.

Alcuni degli artisti cubani in seguito hanno inciso album da solisti e realizzato collaborazioni con star internazionali provenienti da diversi generi musicali.
Il nome "Buena Vista Social Club" è diventato un termine generico per descrivere queste performance, ed è stata considerata come una etichetta di marca che riguarda "l'età d'oro musicale" di Cuba tra il 1930 e 1950.
Tra gli artisti più noti: Compay Segundo, Rubén González, Ibrahim Ferrer, Segundo González e Ferrer.
Musicisti di primo piano che si sono esibiti al club nel corso del 1930 e '40 sono il bassista Cachao Lopez e band leader Arsenio Rodríguez.
Il pianista Rodríguez Rubén González, che suonava il piano negli anni 1990, ha descritto il 1940 come "un'era di vera vita musicale a Cuba, dove c'era molto poco denaro per guadagnare, ma ognuno suonava perché lo davvero voleva".
Quell’ epoca ha visto la nascita del mambo jazz, la charanga, e forme di danza come il pachanga e il cha-cha-cha, così come lo sviluppo di stili musicali afrocubani tradizionali come la rumba descritto come "il fondamento della musica cubana". Poco dopo la rivoluzione cubana del 1959, l’eletto presidente cubano Manuel Urrutia Lleó, un devoto cristiano e liberale, iniziò un programma di chiusura di case da gioco, discoteche e altre attrazioni associate a uno stile di vita edonistico dell'Avana.

La musica cubana sperimentò un cambiamento piuttosto radicale nel 1960: molti gruppi hanno sperimentato la fusione di son cubano con stili di rock, jazz e funk americano. Gruppi come Los Van Van e Irakere hanno stabilito moderne forme di musica cubana, aprendo la strada a nuovi ritmi e danze.
Buena Vista Social Club è anche il nome dell'album del 1997.
Una delle canzoni che hanno caratterizzato l'album era "Buena Vista Social Club", una canzone scritta da Orestes López, il padre del bassista "Cachaito."
L’album è diventato un enorme "passaparola di successo", che ha venduto più di cinque milioni di copie e ha vinto un Grammy Award nel 1998. Nel 2003 è stato elencato dalla rivista Rolling Stone di New York, come migliori album di tutti i tempi.
Un totale di venti musicisti ha contribuito alla registrazione tra cui il figlio di Ry Cooder, Joachim Cooder.
Ry Cooder stesso ha suonato la chitarra in diverse canzoni e ha contribuito a produrre l'album descrivendolo come "la più grande esperienza musicale della mia vita".
"Buena Vista Social Club" continuano a girare tutto il mondo come Orquesta Buena Vista Social Club, e nonostante la morte di sei dei membri originali, continua ad entusiasmare molti fan con i restanti membri del gruppo tra cui Barbarito Torres e "Guajiro" Mirabal.
I pezzi con la chitarra di Ry Cooder sono eseguite da Manuel Galban, un ex membro del gruppo cubano Los Zafiros.
A seguito di una performance nel 2007 a Londra, The Independent ha descritto il gruppo come "una specie di anomalia in termini di business della musica, definendoli più un marchio che una band.

Il successo internazionale del Buena Vista Social Club ha generato un risveglio di interesse per la musica tradizionale cubana e la musica latino-americana nel suo complesso, facendo si che la musica cubana riconquistasse lo stato che ha sempre avuto nella musica americana e mondiale Latina.
La fiorente industria turistica di Cuba alla fine del 1990 ha beneficiato di questa rinascita di interesse. Secondo The Economist, nei quartieri turistici di L'Avana Vecchia è tipico che un cubano con una chitarra canti una delle canzoni che hanno reso famosi i Buena Vista.
E 'come andare a Liverpool e trovare bande che intonano canzoni dei Beatles in ogni angolo di strada.
Le canzoni Buena Vista non sono tutte originali poiché hanno interpretato molte canzoni che fanno parte della tradizione popolare cubana.
Il gruppo ha il merito di aver acceso l’interesse nei confronti di un passato senza tempo, uno sguardo a luoghi sensuali dove sogno e desiderio sono fusi in un ambiente confortevole e da musica evocativa.
Il Buena Vista Social Club alimenta nostalgie e sentimenti idealistiche non solo in molti americani e cubani negli Stati Uniti che ricordano l'Avana degli anni 1950, ma anche dei cubani a Cuba.